Il modo migliore per entrare nel ristorante albanese Cka Ka Qellu, se non il più diretto, inizia su Arthur Avenue. Arriva davanti alle pescherie lungo questa famosa striscia italiana non abbastanza sbiadita nel Bronx per ammirare le vongole ghiacciate e il polpo per la notte. Di fronte a Dominick, trasformati nel mercato coperto ordinato da Fiorello La Guardia. Passa oltre i sigari arrotolati a mano e le magliette che riflettono i vari principi della filosofia Bronx. Continua oltre la scamorza, la soppressata e gli eroi pronti e vai fuori dalla porta di Hughes Avenue. Appena a destra c’è una ruota che gira abbastanza vecchia da essere stata la pelle di Rumpelstiltskin e accanto ad essa, un’altra porta. Aprilo, cammina dentro.

Il breve viaggio sembra averti riportato indietro nel tempo. La ruota che gira si rivela essere solo un pezzo nella collezione di strumenti antichi, strumenti a corda, giogo, macinacaffè in ottone, macchine da scrivere manuali, piatti di metallo martellato e costumi ricamati che il proprietario, Ramiz Kukaj, ha portato dal vecchio Cka Ka Qellu nazione. Alcuni, dice, risalgono al 18 ° secolo. I pavimenti e le pareti sembrano essere stati trasportati in aria da una fattoria albanese, e gli oratori suonano melodiose melodie popolari su strumenti tradizionali, non i moderni e consapevoli risvegli della banda di fanfara Fanfara Tirana. Il ristorante è intriso di nostalgia.

L’altra ragione per la passeggiata da Arthur Avenue è che ricapitola un modello che si ripete in questo quartiere, dove i segni e i menu che si affacciano sulla strada sono ancora scritti in italiano ma molte persone nelle stanze sul retro, condiscono le salsicce e friggono il cotolette di vitello, sono albanesi.

Qua e là, quegli albanesi hanno portato un po ‘della loro cucina in quelle aziende italiane. Le salsicce di suxhuk cariche di cumino pendono ad asciugare nelle salumerias. In alcune pizzerie, il burek sfida il tortino di manzo giamaicano per la supremazia di torta di carne esterna. Uno di questi luoghi, anch’esso di proprietà del signor Kukaj, si trova nel quartiere di Norwood e si chiama Tradita. (Ligaya Mishan lo ha recensito nel 2017.) Ma se vuoi un’esperienza albanese approfondita, Cka Ka Qellu, pronunciata SHA ka chell-OO, è il posto dove andare.

La cucina non si concentra sui frutti di mare della costa adriatica albanese o sulla cucina più intensamente greca e turca dei suoi territori meridionali. Invece, favorisce fortemente il nord, che condivide molti piatti con gli ex componenti della Jugoslavia che sono i suoi vicini. In particolare c’è una forte sovrapposizione con il Kosovo, sede di molti albanesi etnici tra cui, un tempo, il signor Kukaj e il suo chef, Afrim Kaliqani.

Nella loro cucina, yogurt e panna sono ovunque, insieme a cagliata di formaggio fresco a pasta molle e triangoli di feta cremosa e ineccepibile. Una buona parte del menu potrebbe essere descritta come una salsa bianca cremosa. Un’altra porzione completamente diversa potrebbe essere descritta come una besciamella cremosa con dentro delle cose.

Nel secondo gruppo sono incluse alcune delle immersioni quasi obbligatorie all’inizio della tua esperienza con Cka Ka Qellu: taratore, yogurt acido con cetrioli tritati, aglio e prezzemolo, simili allo tzatziki, ma quasi soffici come la panna montata; crema mescolata con pezzetti di suxhuk per dargli una tinta rosata e un suggerimento di spezie; e il kajmak, che il nostro server ha descritto come “come il burro per il pane” e direi che era come una crema mista mescolata con crema di formaggio e burro. (In alcune parti dell’Albania, sarebbe fatto bollendo latte crudo da bufalo d’acqua.)

Mi sono trovato a immergere salsicce, verdure e qualsiasi altra cosa nel kajmak, ma è eccezionalmente buono con una fetta di pane calda che Cka Ka Qellu cuoce nel forno per pizza che è la prima cosa che vedi quando entri. Quando il menu definisce il kacamak come “crema con polenta”, la crema in questione è il kajmak, mescolata in una massa di farina di mais a grana fine, quasi bianca che assume la qualità leggermente soffice di purè di patate davvero ben fatte.

A volte c’è una salsa cremosa in cui non te lo aspetti. Ogni fetta di lecenik, un pane di mais con spinaci e ricotta così ricca che è solo qualche gradino nella scala della cheesecake, arriva al tavolo sotto un cucchiaio di kajmak. A volte non c’è salsa cremosa dove si potrebbe fare del bene. La versione del ristorante di fli, il pancake a più strati e cotto lentamente, è servito come un cuneo lungo e stretto senza accompagnamento, anche se è un po ‘meno che completamente tenero e umido. Fortunatamente risponde immediatamente a qualsiasi yogurt di riserva che puoi cercare da altre parti del tavolo.

La mantia, gnocchi al forno ripieni di carne di vitello e cipolle, sembrerà dura e asciutta, anche se li ordini da sola. La stessa mantia cotta con yogurt in un piatto di argilla sembrerà perfetta.

C’è un altro ristorante a New York che fa tanto uso di carne di vitello e di poca carne, come Cka Ka Qellu? È l’ingrediente principale del qofte del ristorante, macinato e mescolato con cipolle e peperoncino; e nel suo qebapa, delicate salsicce senza pelle cotte alla griglia. (Le salsicce si chiamerebbero cevapi in altri angoli dei Balcani, dove è probabile che siano fatte con agnello o manzo.)

La carne di vitello si fa strada in molti degli stufati di argilla, tra cui la tava di vitello, qualcosa come una ratatouille mediterranea che si è intrecciata con uno stufato di carne e patate proveniente da un’altra parte d’Europa. Arrotolato con formaggi e carne affumicata, impanato e fritto, il vitello serve anche da ripieno per il seducente Skanderbeg. Prende il nome da un grande eroe patriottico del 15 ° secolo, Skanderbeg è generalmente chiamato il piatto nazionale dell’Albania, anche se la sua somiglianza con un kayak fatto con il cordon bleu di pollo lo rende qualcosa di strano nella cucina. Mestolo lungo la sua croccante lunghezza dorata è – per favore alzati e affronta Hughes Avenue – una salsa bianca cremosa.

Mangiare tutto questo senza insalata è inimmaginabile e probabilmente sconsigliabile. Ciascuna delle diverse insalate di Cka Ka Qellu sembra consistere in cetrioli, pomodori, cipolle rosse e formaggio in accordi leggermente diversi. Se le verdure fossero più fresche, saresti imbarazzato a mangiarle in pubblico. Le apparizioni a sorpresa delle olive e dei loro simili offrono una varietà in più.

Come i pani, i dessert sono cotti sul posto: baklava imbevuta di sciroppo, una torta di noci chiamata haxhimak, un biscotto di zucchero con noci pressato nella parte superiore il cui nome albanese è sheqerpare. Mi piacciono di più con il caffè bollito sul fornello in una brocca di ottone a manico lungo e servito su un vassoio abbinato, entrambi incisi con antichi disegni geometrici che si ripetono e si ripetono.

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