Si profila la cupola del pane, un panino per giganti. La sua forma e il suo aspetto coraggioso richiamano alla mente una cloche, nascondendo una sorpresa. Viene presentato al tavolo intero, quindi portato via – come la suola di Dover, per un filetto privato – e tagliato con forbici, otto tagli.

Quando riemerge dalla cucina, sembra un granchio incagliato sulla schiena. Al suo interno, fragrante e fumante, si trova un pacchetto di curry di pollo macchiato di curcuma, accuratamente contenuto in un involucro di plastica e un foglio per evitare che penetri nell’impasto durante la cottura. Il pane circostante, arricchito con latte e un filo di zucchero, è in qualche modo denso e poroso allo stesso tempo, con una dolcezza appena timida di Challah; immerso, beve il curry in fretta senza cadere a pezzi.

Questo panino al curry mostruoso – un pasto per almeno tre – secondo quanto riferito, è stato avvistato per la prima volta negli anni ’80 nell’ex città mineraria di stagno di Kampar, in Malesia. Al Little House Café di Elmhurst, nel Queens, deve essere ordinato con almeno sei ore di anticipo. “Dobbiamo aspettare che il lievito respiri”, ha detto Joanne Lee, i cui genitori, Michael Lee, lo chef, e Helen Bay, immigrati dalla Malesia, hanno aperto il ristorante tre anni fa.

Il curry all’interno, cremoso di latte di cocco e intriso di citronella ammaccata e muschio di foglie di curry schiacciate, ricorre in altri piatti. Viene racchiuso (con patate in piedi per il pollo) in sbuffi piegati di pasta obbligatoriamente traballante delle dimensioni dei pugni delle bambole, ed è l’accessorio essenziale per roti canai allungato a mano e filato, una focaccia a strati che è vicino a vedere al al centro, denso e gommoso lungo la circonferenza.

Con gli ingredienti ricalibrati, il curry si trasforma in zuppa e uno sfondo per noodles all’uovo e yong tau foo: vasi diversi – tra cui melanzane scavate, jicama fritte, peperoncini verdi pugilistici e blocchi di tofu – ripieni di pasta di pesce. Più pasta di pesce, chiaramente salata, viene pressata tra fogli di pelle di tofu croccanti, ottenuta dal film di peluche scremato dal latte di soia bollente.

Altre specialità malesi sono sparse in un menu in gran parte dedicato ai classici tailandesi e cinesi. Vale la pena cacciare, come Char Kway Teow, fasce piatte elastiche di spaghetti di riso appese nel wok con stretti spirali di gamberi, calamari, carne di maiale e uova che si rompono e tagliati a metà in pezzi cremosi.

Questo viene portato in tavola in un mucchio ombroso, inchiostrato con salsa di soia; il profumo – di fumo e melassa carbonizzata – lo precede e si infiltra in ogni boccone. Il peperoncino verde in salamoia appare sul lato, dolce e tagliente da una sosta in aceto zuccherato e ancora con un brontolio caloroso.

Hokkien mee è ancora più scuro, i serpentini all’uovo bolliti bolliti nel wok con brodo di pollo e una dose di salsa di soia invecchiata più ricca e kecap manis (salsa di soia dolce). In esso rotolano la stessa combinazione di gamberi, calamari e carne di maiale e all’ultimo minuto la somma di choy, le foglie appassiscono rapidamente ma gli steli portano uno scricchiolio pulito, una momentanea ripresa dal sale.

Un piatto è elencato semplicemente come “Carota fritta”, senza elaborazione. La verdura in questione è bianca, riconoscibile sulle nostre coste come ravanello daikon. Viene sminuzzato e mescolato con gamberetti essiccati, bocconcini di salsiccia cinese e farina di riso per legarlo in una torta, che viene poi cotta a vapore per due ore. Riposa in frigorifero per un giorno, quindi viene tagliato a cubetti e immerso nella friggitrice, emergendo galleggiante, con una debole crosta di salsa di soia che si avvicina al caramello.

Dall’esterno, Little House Café suggerisce una panetteria più di un ristorante. La sala da pranzo è semplice, con piastrelle sfregate sotto i piedi e solo una manciata di tavoli e dessert quasi superano i piatti salati. Esposti in cestini davanti e dietro i vetri sul retro, le offerte del giorno potrebbero includere torte di zucchero di canna cotte al vapore, ben crivellate di sacche d’aria, e rotonde di pasta di patate dolci avvolte attorno alla pasta di fagioli verdi e modellate per sembrare gusci di tartaruga.

Il Kuih Talam, una torta di riso a due livelli, è uniformemente diviso tra uno strato delicato di latte di cocco salato e uno strato dolce, più pasticcino, di colore verde bambù dal pandan, che ha un sapore simile al profumo di riso al gelsomino, ricco di noci ed erboso senza risolversi in o.

Si noti che non tutto ciò che sembra un dessert in realtà è uno. Un pallido monolito di torta di taro si trova tra i dolci in modo cupo, ma quelle sono cipolle sparse sulla parte superiore, fritte fino a crepitio. E il profumo? Aglio.

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